En la Semana de la Mujer: Edna Manley

Edna Manley OM (1 de marzo de 1900 – 2 de febrero de 1987) fue escultora y colaboradora a la cultura jamaiquina, además de esposa de Norman Manley, fundador del Partido Popular de Jamaica. A menudo se le considera la “madre del arte jamaiquino.” Es hija del clérigo inglés Harvey Swithenbank y una mujer jamaiquina llamada Ellie Shearer. Su padre murió cuando ella tenía nueve años de edad, dejando sola a su madre para criar nueve niños. Por ser la hija de en medio, Edna Manley fue muy independiente e impetuosa. Llegó a asistir a varias escuelas de arte en un periodo de dos años, aunque sentía que el plan de estudios de estas escuelas era increíblemente limitado. Edna eventualmente se casó con Manley (su primo jamaiquino) en 1921, y eventualmente se mudó con él de Inglaterra a  Jamaica en 1922. La pareja tuvo dos hijos, Michael Manley (quien se convirtió en líder sindical y eventual primer ministro, sucediendo a su padre, Norman) y Douglas Manley, sociólogo y ministro durante el gobierno de su hermano.

Estudios
De joven, tomó clases privadas con el escultor Maurice Harding. Continuó sus estudios de arte, específicamente de escultura, en el Regent Street Polytechnic además de la St. Micheal’s School of Art de Londres.

Vida artística
El haberse mudado a Jamaica tuvo un impacto profundo en su trabajo. Abandonó los estudios de zoología en Londres, y su obra adquirió una “elegancia formal inspirada”, de acuerdo con Boxer. Los materiales de Manley eran principalmente maderas locales —yacka, caoba,secoya guatemalteca, enebro y primavera. Algunas de las obras de su primer año en la isla son “Beadseller” y “Listener”. Al describir “Beadseller”, Boxer dijo, “Fue como si, de golpe, se enlazaran casi cien años de desarrollo escultural: en su primer obra hecha en Jamaica, Edna parece haber dado expresión a sus ideas sobre la escultura británica contemporánea, de la que se había saturado antes de irse de Inglaterra.” Ambas piezas mostraban un estilo más progresista y cubista de Manley.

Entre 1925 y 1929, Manley suavizó algunas de sus formas geométricas, reemplazándolas con formas más grandes y redondas. Su hijo Michael nació durante este tiempo. “Market Women”, un estudio de dos mujeres voluptuosas sentadas espalda con espalda, y “Demeter”, una talla de la mítica Madre Tierra, indican las influencias de Manley a finales de la década de1920. En la década de 1930 hubo otro cambio en su estilo. Domó las líneas cubistas que usó a principios de la década de 1920 con influencias más redondas y produjo un estilo nuevo y definitivo que duró hasta la década de 1940.

Jamaica enfrentaba muchos cambios políticos a finales de los 30  y principios de los 40. Los miembros de la diáspora africana buscaban deshacerse del antiguo sistema colonial que aun se mantenía en la isla. Estaban listos para un nuevo orden social, y expresaron su inconformidad con el sistema colonial organizando huelgas (con disturbios), instigando escasez de alimentos y promoviendo marchas de protesta. La obra de Manley en ese tiempo refleja esa agitación civil. Obras como “Prophet”, “Diggers”, “Pocomania” y “Negro Aroused” “capturaron el espíritu interno de nuestro pueblo y convirtieron el creciente resentimiento contra el estancado orden colonial en formas esculturales vívidas, adecuadas” escribió el poeta M. G. Smith.

Sus obras fueron expuestas frecuentemente en Inglaterra entre 1927 y 1980. Su primera exposición solista en Jamaica fue en 1937. Este evento marcó un hito en el incipiente movimiento artístico de Jamaica, y dio lugar al primer evento grupal de artistas jamaiquinos de toda la isla. Manley fue también una de las fundadoras de la nueva Jamaica School of Art. Después de debutar en Jamaica, su muestra se expuso en Inglaterra, y fue recibida con grandes halagos. Fue la última vez que la obra de Manley sería expuesta en Londres por casi 40 años.

Activa por una gran parte de su vida como artista, además impartió clases en la Jamaica School of Art, actualmente un componente de la Edna Manley College of Visual and Performing Arts.

‘Negro aroused’
Estando en Londres, Manley se enteró de que el pueblo de Jamaica había reunido dinero para comprar su pieza “Negro Aroused”. Muchas personas contribuyeron dentro de sus posibilidades y compraron la pieza para comenzar una colección nacional de arte. Ella se sintió muy conmovida por ello, en parte porque ella aseguraba que fue una pieza muy difícil de crear: “Negro Aroused… buscaba crear una visión nacional, casi me mató, estaba tratando de encarnar algo más grande que yo misma y casi por completo distinta a mí,” declaró Manley a Sculpture Review.

La escultura original de “Negro Aroused” fue creada en 1935 y expuesta por primera vez en 1937. Desde que fue expuesta, “Negro Aroused” despertó la imaginación del público, y fue adquirida por suscripción pública y entregada al Institute of Jamaica para formar el núcleo de una exposición futura.

En 1977 comenzaron las obras para agrandar esta escultura y crear un monumento a los trabajadores de Jamaica y el Movimiento obrero, que había nacido en 1938. Edna Manley fue comisionada para recrear la obra en bronce, a una escala de tres a cuatro veces mayor que la original. Recibió ayuda de varios escultores jóvenes. Antes de que fuera enviada a Nueva York para el recubrimiento de bronce, la versión de siete pies (2.10 m) fue destruida cuando se incendió la bodega en la que estaba.

En 1982 Manley produjo una tercera versión, más cercana en tamaño a la original, pero que incorporaba algunos de los sutiles cambios que había introducido en la escultura destruida.

En 1991 la escultura fue agrandada póstumamente utilizando la técnica “scaling up” de las forjas de bronce para agrandar las esculturas. Se seleccionó la tercera versión porque era más cercana en tamaño a la versión destruida. El costo se cubrió con una suscripción pública.

Política y arte
Norman Manley entró a la política y fundó el Partido Popular en 1938. Aunque Edna Manley dudaba al principio, pronto aceptó el lugar de su esposo —y el suyo propio —en la política jamaiquina. También diseñó el logotipo del sol naciente para el partido. El principio del nuevo gobierno de Jamaica —y la caída del colonialismo—se reflejó en la obra de Manley, que en aquel tiempo abordó los temas cíclicos, de nacimiento y muerte, del sol y la luna. Su trabajo también tuvo una fuerte influencia de la naturaleza que la rodeaba en Nomdmi, el refugio de montaña que construyó con su esposo.

Las décadas de 1950 y 1960 fueron tranquilas para Manley como artista. Su esposo se involucró más en la política y se convirtió en el primer ministro de Jamaica en 1955. Las responsabilidades de Manley como esposa de un político le dejaron poco tiempo para el arte. En 1965 creó una estatua de Paul Bogle para conmemorar su participación en la rebelión de Morant Bay. Esta estatua fue muy polémica porque fue la primera estatua pública jamaiquina que representaba a un hombre negro. Manley también regresó, en sus tallas personales, a las esculturas animales que hizo de joven.

En 1969 el esposo de Edna (Norman Manley) falleció. Él ayudó a Jamaica a lograr la independencia total de Gran Bretaña en 1962. Las tallas de Manley durante este periodo fueron muy personales — reflexiones sobre la muerte de su esposo, su dolor y la sensación de pérdida. Se retiró a las montañas y creó “Adiós” una pieza interpretada como dos amantes en un último abrazo y “Woman” una mujer agonizante en reclusión. El final de este periodo de duelo lo marcó la creación de la triunfante “Mountain Women”. Había logrado aceptar la pérdida de su esposo. “Sentí que como mis raíces estaban en Jamaica, podría sobrevivir,” declaró a Americas. “Fue mi regreso al mundo tras un periodo de intenso duelo.”

Después de crear varias tallas más profundas, incluyendo “Faun”, “Message”, y “Journey” Manley dio sus cuñas a un joven escultor jamaiquino y declaró que nunca volvería a trabajar con madera. En lugar de ello trabajó con terracota moldeada o con yeso. Durante la década de 1970, los temas principales de la obra de Manley fueron expresiones de la imagen de una “abuela” o una “anciana”, de la sociedad matriarcal y recuerdos de la vida con su esposo Norman.

Manley continuó esculpiendo hasta su muerte en 1987. Aunque mucho de su trabajo fue intensamente personal, creó una obra escultórica que encarna la cultura y el espíritu jamaiquino. El novelista inglés, Sir Hugh Walpole, coleccionista de su obra, dijo en la apertura de su exposición de 1937 en Londres. “Existe ahí un muy extraño y curioso espíritu y Manley se ha adentrado en ese extraño espíritu”, “Existe en Jamaica una belleza que encuentra su expresión a través de ella, que viene en parte de los materiales jamaiquinos que usa, en parte de su propia individualidad y, en parte también, creo, del sentido particular de la belleza que los jamaiquinos poseen.” Para Manley, expresar la belleza de Jamaica fue su segunda naturaleza. “Yo tallo como jamaiquina para Jamaica,” declaró a Americas, “tratando de entender nuestros problemas y viviendo cerca del corazón de nuestra gente.”

Muerte
Cuando Manley murió en 1987 se le hizo un funeral oficial y fue enterrada en la tumba de Norman Manley en el National Heroes Park, porque aparte de su relación con un héroe nacional (su esposo Norman Manley) su aporte al arte de Jamaica le ganó el título no oficial de “Madre del arte jamaiquino”.

Edna Manley College of the Visual & Performing Arts
Anteriormente conocida como Jamaica School of Art, esta escuela cambió de nombre a Edna Manley College of the Visual & Performing Arts en 1995. Ello fue parte de su reclasificación como institución terciaria. Edna Manley fue seleccionada en parte por sus aportes al arte de Jamaica, entre ellos el haber sido cofundadora de la escuela en 1950.

Obras
Sus obras incluyen: “Whisper”; “Into The Mist”, “Before Thought “, “Moon”, “Eve”, “Into The Sun”, “Growth”, “The Ancestor”, “The Mother”, “Negro Aroused”, “Pocomania”, “Diggers”, “Man and Woman”, “Bead Sellers “, “The Trees are Joyful”, “Rainbow Serpent”, “Rising Sun”, “Prophet”, “Ghetto Mother”, “Mountain Women” y otras mencionadas anteriormente.

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